Imagem retirada do site NPR.

Texto traduzido e adaptado por Juliana Praetorius Buchweitz.

Autor Rob Stain, conferir o texto na língua original.
Publicado dia 18 de novembro de 2013.

Poderiam as bactérias que habitam nossos intestinos ajudar a explicar a velha ideia de “instinto?” (no texto original gut feelings, cuja a tradução literal não faz sentido). Há crescentes evidências de que as bactérias do intestino realmente podem influenciar nossas mentes.

Eu sempre sou, por profissão, um cético“, diz Dr. Emeran Mayer, professor de medicina e psiquiatria na Universidade da Califórnia, em Los Angeles. “Mas eu acredito que as nossas bactérias do intestino afetam o que acontece no nosso cérebro.”

Mayer acha que as bactérias em nosso sistema digestivo podem ajudar a moldar a estrutura do nosso cérebro quando nós estamos crescendo e, possivelmente influenciam nosso humor, comportamento e sentimentos quando somos adultos. “Isso abre uma nova maneira de olhar para a função cerebral na saúde e na doença“, diz ele.

Então Mayer está trabalhando em apenas nisso, fazendo exames de ressonância magnética para olhar o cérebro de milhares de voluntários e, em seguida, comparando a estrutura do cérebro aos tipos de bactérias em seus intestinos. Ele acha que já tem as primeiras pistas de uma ligação, a partir da análise de cerca de 60 voluntários.

Mayer descobriu que as conexões entre diferentes regiões do cérebro dependem de quais espécies de bactérias são dominantes no intestino de uma pessoa. Isso sugere que a combinação específica de bactérias nos nossos intestinos podem ajudar a determinar que tipos de cérebros que temos – como nossos circuitos cerebrais se desenvolvem e como eles estão conectados.

Claro, isso não significa que as bactérias estão causando mudanças na estrutura do cérebro, ou no comportamento.

Mas outros pesquisadores têm tentado descobrir uma possível conexão, olhando para as bactérias do intestino em ratos. Eles já encontraram alterações nas áreas de química do cérebro e comportamento. Um experimento envolveu a substituição das bactérias do intestino de ratos ansiosos com bactérias de ratos corajosos.

Os ratos tornaram-se menos ansiosos, mais sociáveis“, diz Stephen Collins, da Universidade McMaster em Hamilton; Ontário, que liderou a equipe que realizou a pesquisa .

O contrário também funcionou, ratos confiantes tornaram-se tímidos quando colocaram neles as bactérias dos ratos mais ansiosos. E os ratos agressivos se acalmaram quando os cientistas alteraram suas bactérias, alterando sua dieta, alimentando-os com probióticos ou dosando antibióticos.

Para descobrir o que pode estar causando as mudanças de comportamento, Collins e seus colegas mediram a química do cérebro em ratos. Eles descobriram mudanças em uma parte do cérebro que envolve emoção e humor, incluindo aumentos de um produto químico chamado fator neurotrófico derivado do cérebro, que desempenha um papel na aprendizagem e memória.

Os cientistas também tem trabalhado sobre uma questão muito óbvia – como os micróbios do intestino poderiam se comunicar com o cérebro.

Um grande nervo conhecido como o nervo vago, que corre todo o caminho a partir do cérebro para o abdômen, era o principal suspeito. Quando os pesquisadores na Irlanda cortaram o nervo vago em camundongos, não foi mais possível se observar o cérebro respondendo as mudanças no intestino.

O nervo vago é a estrada de comunicação entre o que está acontecendo no intestino e o que está acontecendo no cérebro“, diz John Cryan da University College Cork na Irlanda, que tem colaborado com Collins.

As bactérias intestinais podem também se comunicar com o cérebro de outras maneiras, cientistas dizem que, através da modulação do sistema imunitário ou por produzir as suas próprias versões de neurotransmissores.

Eu estou realmente vendo novas substâncias neuroquímicas que não tinham sido descritas antes de serem produzidas por certas bactérias“, diz Mark Lyte do Centro de Ciências da Saúde da Universidade Texas Tech, em Abilene, que estuda como os micróbios afetam o sistema endócrino. “Estas bactérias são, de fato, os microrganismos que alteram a mente.

Esta pesquisa levanta a possibilidade de que os cientistas poderiam um dia criar drogas que imitam os sinais que estão sendo enviados a partir do intestino para o cérebro, ou apenas dar às pessoas as boas bactérias – probióticos – para prevenir ou tratar os problemas que envolvem o cérebro.

Um grupo de cientistas testou ratos que têm comportamentos semelhantes a alguns dos sintomas do autismo em seres humanos. A ideia é que os probióticos podem corrigir problemas que os animais têm com os seus sistemas gastrointestinais – problemas que muitas crianças autistas também têm.

Nos ratos, muitos dos seus comportamentos relacionados ao autismo não estão mais presente ou tiveram uma melhora significante com uso de probióticos, diz Paul Patterson no Instituto de Tecnologia da Califórnia em Pasadena, Califórnia. Sua pesquisa será publicada em breve no journal Cell.

Experimentos para testar se mudando as bactérias do intestino em humanos podemos afetar o cérebro estão apenas começando.

Uma equipe de pesquisadores em Baltimore está testando um probiótico para ver se ele pode ajudar a prevenir recaídas de mania entre os pacientes que sofrem de transtorno bipolar.

A ideia é que estes tratamentos probióticos podem alterar o que nós chamamos o microbioma e, em seguida, pode contribuir para uma melhoria dos sintomas psiquiátricos“, diz Fé Dickerson, diretor da psicologia no Sistema de Saúde Sheppard Pratt.

Faz todo o sentido para mim“, diz Leah, uma participante do estudo que foi diagnosticada com transtorno bipolar. Ela concordou em falar com NPR se concordássemos em não usar seu nome completo. “Seu cérebro é apenas mais um órgão. É definitivamente afetado por aquilo que se passa no resto do seu corpo.

É muito cedo para saber se o probiótico tem algum efeito, mas Leah suspeita que poderia. “Eu estou indo muito bem“, diz ela. “Estou prestes a me formar na faculdade, e eu estou fazendo tudo certo.

Mayer também foi estudar os efeitos dos probióticos no cérebro em humanos. Junto com seu colega Kirsten Tillisch, Mayer deu a mulheres saudáveis iogurte contendo um probiótico e depois digitalizou seus cérebros. Ele encontrou sinais sutis que os circuitos cerebrais envolvidos na ansiedade foram menos ativados, de acordo com um artigo publicado na revista Gastroenterology.

Mas Mayer e outros salientam que muito mais trabalho será necessário para saber se que um probiótico – ou quaisquer outros – realmente poderia ajudar as pessoas a se sentir menos ansiosas ou ajudar a resolver outros problemas que envolvem o cérebro. Ele diz: “Nós estamos realmente nos estágios iniciais.