Imagem retirada do site NPR.

Artigo traduzido e adaptado por Juliana Praetorius Buchweitz.

Autor Rob Stein, conferir o texto na língua original.
Publicado dia 22 de julho de 2013.

Não muito tempo atrás, a maioria das pessoas pensava que micróbio bom era micróbio morto.

Mas, então, os cientistas começaram a perceber que, apesar de alguns deles realmente poderem nos deixar doentes e até mesmo  nos matar, a maioria deles não.

Na verdade, nas últimas décadas o discurso em relação as bactérias, fungos, vírus e outros micróbios que vivem em todo o nosso corpo mudou. Agora os cientistas dizem que não só são esses micróbios, muitas vezes não são prejudiciais, como na verdade não podemos viver sem eles.

“A grande maioria deles são benéficos e realmente essenciais para a saúde”, diz Lita Proctor, diretora do programa Projeto Microbioma Humano no National Institutes of Health. O projeto trabalha para identificar micróbios nas principais partes do corpo, incluindo o nariz, intestino, boca e pele, a fim de obter uma melhor noção do papel dos micróbios na saúde humana.

Esta mudança radical começou com uma realização muito simples.

“Quando você está olhando no espelho, o que você está realmente olhando é 10 vezes mais células microbianas do que células humanas”, diz Proctor, “Em quase todas as medidas que você pode pensar, somos mais micróbios que humanos”.

A legião de micróbios é tão grande que os seus genes inundam nossos genes. De fato, 99% dos genes contidos em nossos corpos são genes microbianos.

Os cientistas estão começando a perceber que os micróbios fazem muito mais que imaginávamos por nós. Sabemos há muito tempo que nós dependemos de bactérias para digerir os alimentos. Mas há uma crescente percepção de que eles são realmente como um órgão do sistema. Proctor diz: “Você sabe, você tem seus pulmões, você tem o seu coração e, você sabe, você tem sua microbiota“.

Esta semana, os cientistas do NIH e instituições de pesquisa estão reunidos em Bethesda, Md., Para debater o papel da microbiota na doença e na saúde humana, incluindo a obesidade, comportamento, doenças cardíacas e câncer.

Talvez uma das coisas mais importantes que a microbiota faz é treinar o sistema imunológico humano, desde o nascimento.

“Ele aprende desde cedo que microorganismos são simpáticos e como reconhecer os microrganismos que não são tão amigável”, diz David Relman, professor assistente de medicina na Stanford University School of Medicine, que estuda as relações entre micróbios e humanos.

Micróbios influenciam a quantidade de energia que queimam e a quantidade de gordura que armazenamos. Há ainda evidências de que os micróbios em nossos intestinos enviam sinais que podem afetar nossas mentes. Estes sinais podem afetar a forma como o cérebro humano se desenvolve, e os nossos humores e comportamento como adultos.

As pessoas que vivem em lugares como os Estados Unidos tendem uma diversidade muito menor na microbiota do que as pessoas que vivem em países menos desenvolvidos e tomam menos antibióticos. Que, alguns cientistas pensam, poderia ser um fator contribuinte para doenças humanas.

“À medida que os organismos estão sendo perdidos, muitas doenças dispararam”, diz Martin Blaser, que dirige o programa microbiota humano no Centro Médico NYU Langone. Ele enumera diabetes, doença celíaca, asma, alergias alimentares, obesidade e distúrbios do desenvolvimento, como o autismo como problemas de saúde que se tornaram mais comuns.

Mas muitos pesquisadores advertem que ainda estamos longe de saber se a microbiota está envolvida em qualquer uma dessas doenças e condições.

“Sim, a microbiota é importante”, diz Jonathan Eisen, professor que estuda genes, micróbios e evolução na Universidade da Califórnia, Davis. “Sim, a microbiota difere entre todos os tipos de estados de saúde e doença. Mas não, nós não sabemos qual tipo de microbiota causa esses estados de saúde ou doença.”

Ainda mais importante, Eisen diz: não sabemos como consertar um microbioma, mesmo se soubéssemos o que estava errado com ele.

Ainda assim, alguns médicos já começaram a realizar transplantes de microbiota. Transplantes fecais foram usados para curar pessoas com infecções com risco de vida com a bactéria Clostridium difficile. As bactérias do intestino do paciente são substituídas por novas colônias doadas por uma pessoa saudável.

Conseguir boas bactérias para expulsar as bactérias ruins também é a ideia por trás de probióticos, que são amplamente comercializados como suplementos de saúde. Mas ainda não é claro quais desses micróbios são úteis, e para quem. O mesmo vale para prebióticos, que servem de alimento para micróbios.

Esta visão de expansão do microbioma está mudando a forma como algumas pessoas pensam sobre os seres humanos – não como entidades individuais, mas como o que o filósofo Rosamond Rhodes chama de “superorganismo”.

“Nós não somos apenas nós por nós mesmos, mas uma combinação de nós e eles”, diz Rhodes. “E isso nos faz muito mais parte do nosso ambiente em oposição a algo independente e separado de nosso meio ambiente. Essas são mudanças muito radicais na forma como vemos a auto-identidade.”

Rhodes, que também é um especialista em bioética no Hospital Mount Sinai, em Nova York, diz que algumas pessoas podem achar essa ideia chocante ou bruta. “Mas eu acho que vai infiltrar-se lentamente em nossa cultura e compreensão, e mudando a nossa compreensão, consequentemente, mudamos o nosso comportamento em aspectos importantes.”